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Guislain's account of his visit to the Ospedale San Michele, Rome (1838)

Location: nr. Ponte Cestio, Rome, Papal States

Guislain wrote about his visit to the Ospedale Santa Michele on pages 192-194 of his Lettres Médicales sur l'Italie avec Quelques Renseignements sur la Suisse: Résumé d'un Voyage fait en 1838, Adressé à la Société de Médecine de Gand (F. & E. Gyselynck : Ghent 1840).

Guislain compared this magnificent hospital building on the banks of the Tiber to the Albergo dei Poveri in Naples. It aimed to care for orphans and the elderly, to improve the manners and education of the young and to give them trade skills. It was in effect a university of culture, wrote Guislain, a small city populated by five or six hundred young artists - indeed, a number of well-known artists learnt their skills there. The system adopted was a mixture of detention and religious instruction, as developed in L’Ergastole of Milan, adopted in the prison of Guislain’s home-city, and known throughout England, Switzerland and the United States.

Extract

L'Hospice de Saint-Michel. C'est un asile dans le genre de l'Albergo Reale de Naples et d'autres établissements de l'Italie; magnifique bâtiment, situé au bord du Tibre… Il est destiné au secours des orphelins et des vieillards, à l'amélioration des mœurs, au perfectionnement de l'intelligence et à la culture des arts et des métiers : c'est presque une université artistique qu'on a même comparée, non sans raison, à une petite ville peuplée de jeunes artisans… La population est de cinq à six cents individus… On nous a cité de célébres artistes sortis de l'hospice St.-Michel… Il paraît que c'est dans l'hospice de Saint-Michel qu'en 1703… on a tenté les premiers essais d'un système pénitentier appliqué aux jeunes détenus et auquel l'isolement cellulaire et l'enseignement religieux ont servi de base. C'est sur ce modèle que l'Ergastole de Milan a été organisé, et… la grande maison pénitentiaire de Gand, d'où le système, en subissant d'importantes réformes, s'est propagé en Amérique, en Angleterre et en Suisse.

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